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Prof. Phil Ellis

Prof. Phil Ellis


“Let us drop our 'tin ear' and listen to the sounds of the 'real' world veiled beyond our inattention, and overwhelmed by the smoke and mirrors of superficiality.” (Erik Pevernagie)

Prof. Phil Ellis


Phil dedicated his life to sound in all its forms. He did this as composer, educator, musician, enabler of expression, and as a highly professional music lover. In the first session with new students in electroacoustic composition he used to say: “If, at the end of this course, you listen to the world in the same way as before, I have failed.” He did not fail. It was sound he trusted more than anything else. Sound never failed him. 

Phil widmete sein Leben dem Klang in all seinen Formen. Er tat dies als Komponist, Pädagoge, Musiker, Musiktherapeut der anderen Art, und als hochprofessioneller Musikliebhaber. Beim ersten Treffen mit neuen Studenten der elektroakustischen Komposition sagte er immer: „Wenn Sie am Ende dieses Kurses der Welt auf die gleiche Weise zuhören wie zuvor, bin ich gescheitert.“ Sein Urvertrauen in die Welt der Klänge wurde nie enttäuscht.

Lieselotte van Leeuwen


Catherine Ellis, am 13. Januar 2021 um 11:09 Uhr

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Phil had such a dynamic intelligent creativity, he was radical, enjoyed controversy and a good argument, he was a true rebel, not the easiest and did alienate quite a lot of people, a kind, smiling man, he was twenty to thirty years ahead of his time. These are just some of the words people have used to describe my dad.

As a child I remember Phil as often being on the periphery with a pewter beer mug in hand. The beer was home brewed and included ginger beer which was once so fizzy the bottles could be heard exploding in the coal cupboard. Any bottles which remained intact were opened with great caution into a saucepan in the garden while I watched from inside through the letterbox.

Music was ever present and in the late 1970s and 80s Phil worked at Huddersfield Polytechnic. I remember his studio as a dark, noisy place with reel-to-reel tapes, splicing blocks and various gadgets and synthesisers with dials and buttons and pins and knobs. One memory that’s never left me is helping gather sounds for a composition – this included repeated takes of recording the garage door being closed and holding a microphone near the exhaust pipe as our car was started. As a 7 (ish) year old this prepared me well for one of the first assignments of my music degree which involved being sent out with a tape recorder in London to collect sounds. Phil often remarked “I could make a piece out of that” when hearing what some people would consider to be noise or everyday sounds – and make pieces he did, seemingly not caring whether people liked them or not. I wonder whether the more uncomfortable his music and performances made people feel, the more successful he considered them to be.

He was instrumental in my musical development and pointed me in directions I wouldn’t have otherwise gone in both composition and listening repertoire. Suggestions in the other direction didn’t always work so well, and Melody Gardot’s music which Lottie and I both really enjoyed was summarily dismissed until Phil heard a track by her some years later and rather took to it. Of course, it was then his discovery which he recommended to us! We would compete when listening to the radio to see who would guess the composer correctly, then the piece, or movement. Sometimes his equal, never his superior, he usually won.

Phil and Deb first met in 2015 on one of Phil’s visits to Barnes after he moved to Germany the year before. Their interaction was a bit scratchy to start with but wasn’t a sign of things to come and they got on brilliantly. She loved his affection for me, and they would sit together comfortably in silence reading for hours – him the Guardian, her some detective novel he pretended to be interested in. Last year he talked of visiting Nan, his grandmother, for lunch when he was a boy, and they would both end up reading for hours. It’s nice he found a reading companion in Deb, who once told Phil she felt closer to him than to her own father.

Barnes became like a second home for Phil and we looked forward to his visits. Having not lived with him in over 30 years I was always amused by how messy his room was when he stayed, and it didn’t match my impression of him. During his visit in October 2017, we had a fun filled wine fuelled evening during which we chose the music for our wedding later that year. The day itself included a wonderful speech delivered by Phil, and in no small part orchestrated by Lottie. I hope everyone who shared in that day enjoys the memory of his contribution to it.

No words about Phil would be complete without mention of seville orange marmalade, supplies of which were kept topped up when travelling to visit him, along with flapjack and sardines. Latterly the marmalade layer was thicker than the toast which held it. He loved gardening and years ago we grew peas and beans in the back garden in Yorkshire; when they were ready, I’d get told off for eating too many peas direct from the pods. Gardening continued, tomatoes were tended to on the balcony in Markkleeberg and Phil was very particular when it came to spacing the purple sprouting broccoli plants in the vegetable patch.

In February last year, Phil came to Barnes for what turned out to be his last overseas trip. He was determined to come and refused the offer of a travel companion, so I met him at Heathrow where after only a few minutes he told me which pub he wanted to go to that evening. During his stay we went to a concert at the Festival Hall despite a storm doing its best to prevent us getting there, drank champagne while watching a film at our local cinema, visited several restaurants and enjoyed pints, pork pies and sausage rolls in the local pubs. We all gained a couple of kilos that visit, including Phil, which was impressive for him.

We didn’t have a traditional father daughter relationship and Phil described himself as living an itinerant life and closing doors behind him. I came through those doors, was a constant in his life and in recent years we grew very close for which I am extremely thankful. After Phil’s diagnosis in 2019, my visits increased along with the exchange of messages, photographs and video calls. When he couldn’t come and wave me off in person at the airport anymore, he’d stand at the bathroom window and wave from there.

It was a privilege to help care for Phil in his last weeks; stubbornness never left him, and I found creative ways of negotiating with him to ensure he was kept safe and enjoy all he could. He would chuckle at the Vicar of Dibley, demand beer, wine, gin and steak, request the radio or other music which was often a challenge to fulfil due to his complex streaming set up which I never quite figured out, he’d get annoyed at technology - continuing a theme of many years - and recall in great detail things about music and talk about them until he fell asleep.

Phil expressed few wishes when asked and said people must do what’s right for them. Though he did ask to be remembered with a smile – his own smile being hard to conjure in photographs until relatively recently.

So, smiles to Phil, who I’m proud was my dad. He may not have wanted to be called Dad, but he wore the label very well.

Catherine Ellis, am 13. Januar 2021 um 11:07 Uhr

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Phil hatte eine so dynamische, intelligente Kreativität, er war radikal, kontrovers und genoss gute Streitgespräche. Er war ein wahrer Rebell, nicht der einfachste Mensch und er entfremdete sich von einer ganzen Reihe von Menschen. Er war ein freundlicher, lächelnder Mann, der seiner Zeit zwanzig bis dreißig Jahre voraus war. Dies sind nur einige der Worte, mit denen die andere meinen Vater beschrieben haben.

In meiner Kindheitserinnerung stand Phil oft mit einem Bierkrug aus Zinn in der Hand am Rande des Geschehens. Das Bier wurde zu Hause gebraut, auch Ingwerbier, das einmal so viel Kohlensäure entwickelte, dass einige Flaschen im Keller explodierten. Die intakt gebliebenen Flaschen wurden mit großer Vorsicht in einen Topf im Garten geöffnet, während ich vom Haus aus durch den Briefkasten zusah.

Musik war zu Hause allgegenwärtig. In den späten 1970er und 80er Jahren arbeitete Phil am Huddersfield Polytechnikum. Ich erinnere mich an sein Studio als einen dunklen, lauten Ort mit großen Tonbändern auf Rollen, Einrichtungen zum Schneiden von Bändern, verschiedenen Geräten und Synthesizern mit Zifferblättern und Drehknöpfen und Reglern. Eine Erinnerung, die mich nie verlassen hat, ist das Sammeln von Geräuschen für eine Komposition - dies beinhaltete wiederholte Tonaufnahmen beim Schließen des Garagentors und das Halten eines Mikrofons vor das Auspuffrohr, als unser Auto gestartet wurde. Als 7-jährige bereitete mich dies gut auf eine der ersten Aufgaben meines späteren Musikstudiums vor, bei der ich mit einem Kassettenrekorder nach London geschickt wurde, um Klänge zu sammeln. Phil sagte oft: "Daraus könnte ich ein Stück machen!", wenn er hörte, was manche Leute als Lärm oder alltägliche Geräusche betrachteten. Er komponierte viele solcher Stücke, scheinbar ohne sich darum zu kümmern, ob das Publikum sie mochte oder nicht. Ich frage mich, ob er seine Stücke besser fand, je unkomfortabler die Zuhörer sich dabei fühlten.

Phil war maßgeblich an meiner musikalischen Entwicklung beteiligt und zeigte mir Richtungen, die ich sonst weder im Kompositions- noch im Hörrepertoire eingeschlagen hätte. Meine Vorschläge an ihn funktionierten nicht immer so gut. Zum Beispiel Melody Gardots Musik, die Lottie und ich beide sehr mögen, wurde kurzerhand abgelehnt, bis Phil einige Jahre später einen Titel von ihr hörte und ihn aufnahm. Natürlich war es dann seine Entdeckung, die er uns empfahl!
Beim Hören klassischer Radiosender waren Phil und ich oft im Wettstreit darum, wer den Komponisten, das Stück und den Satz zuerst identifizieren würde. Manchmal waren wir gleich gut, aber meistens gewann er.

Phil und meine Frau Deb trafen sich 2015 zum ersten Mal bei einem von Phils Besuchen in Barnes, nachdem er im Jahr zuvor nach Deutschland gezogen war. Ihre Interaktion war anfangs etwas kratzbürstig, aber dies hielt nicht lange an und sie verstanden sich bald hervorragend. Sie liebte seine Zuneigung zu mir, und sie saßen stundenlang gemütlich zusammen und lasen – Phil seinen Guardian und Deb ihren Krimi, an dem er Interesse vorgab. Er erzählte mir von Nan, seiner Großmutter, die er als Junge in Manchester besuchte. Er fand es wunderschön, stundenlang lesend mit ihr am Tisch zu sitzen. Ich freue mich, dass er in Deb eine Lesebegleiterin gefunden hat. Sie sagte Phil einmal, dass sie sich ihm näher fühlte als ihrem eigenen Vater.

Barnes wurde für Phil ein zweites Zuhause und wir freuten uns auf seine Besuche. Nachdem ich seit über 30 Jahren nicht mehr bei ihm gelebt hatte, war ich immer amüsiert darüber, wie unordentlich sein Zimmer war, es passte nicht zu meinem Eindruck von ihm. Während seines Besuchs im Oktober 2017 hatten wir einen unterhaltsamen Weinabend, an dem wir die Musik für unsere Hochzeit im selben Jahr auswählten. Die Hochzeitsfeier beinhaltete eine wundervolle Rede von Phil, die vielen Gästen hoffentlich als gute Erinnerung an ihn im Gedächtnis bleiben wird.

Keine Beschreibung von Phil wäre vollständig, ohne die Seville Orangenmarmelade zu erwähnen, deren Vorräte zusammen mit Flapjack und Sardinen auf jeder unserer Reisen nach Deutschland aufgefüllt wurden. In letzter Zeit war die Marmeladenschicht dicker als die Scheibe Toast, die sie bedeckte.
Phil liebte Gartenarbeit und vor Jahren bauten wir in Yorkshire Erbsen und Bohnen an. Als sie reif waren, wurde mir gesagt, dass ich schon zu viele Erbsen direkt aus den Schoten genascht hätte. Die Gartenarbeit setzte sich auf dem Balkon in Markkleeberg fort, wo Phil akribisch Tomaten züchtete. Er verstand keinen Spaß, wenn es darum ging, seine geliebten lila Brokkoli Pflanzen im Gemüsebeet richtig zu verteilen.

Im Februar 2020 besuchte uns Phil zum letzten Mal in Barnes. Er war entschlossen, ohne Reisebegleitung zu kommen, also holte ich ihn am Flughafen Heathrow ab, wo er mir nach nur wenigen Minuten sagte, in welchen Pub er an diesem Abend gehen wollte. Während seines Aufenthalts gingen wir zu einem Konzert in der London Festival Hall, obwohl ein Sturm sein Bestes tat, um uns daran zu hindern. Wir tranken Champagner, während wir einen Film in unserem kleinen Lieblingskino sahen, besuchten mehrere Restaurants und genossen Pints, Schweinefleischpaste ten und Wurstbrötchen in Pubs. Wir alle haben bei diesem Besuch ein paar Kilo zugenommen, einschließlich Phil, was für ihn beeindruckend war.

Wir hatten keine traditionelle Vater-Tochter-Bezieh ung und Phil beschrieb sich selbst als einen Wanderer, der Türen hinter sich schloss. Als Konstante in seinem Leben habe ich diese Türen doch geöffnet und in den letzten Jahren sind wir uns sehr nahe gekommen, wofür ich äußerst dankbar bin. Nach Phils Diagnose im Jahr 2019 nahmen meine Besuche und unser Austausch von Whatsapp Nachrichten, Fotos und Videoanrufen zu. Als er mich nicht mehr selbst zum Flughafen begleiten konnte, stand er am Badezimmerfenster und winkte mir von dort aus nach.

Es war ein Privileg, Phil in seinen letzten Wochen mit zu betreuen. Seine Dickköpfigkeit hat ihn nie verlassen, sodass ich kreativ mit ihm verhandeln musste, um ihm Freude und Autonomie zu ermöglichen, aber auch seine Sicherheit zu gewährleisten. Er kicherte über alte englische Fernsehserien wie den Vikar von Dibley, verlangte Bier, Wein, Gin und Steak. Eine Herausforderung waren seine vielseitigen Wünsche, Radio oder Musik aus vielfältigen digitalen Quellen zu hören, da seine Medien streaming Einrichtung extrem individuell und komplex war. Er erzählte lange über nicht funktionierende Technologie, aber vor allem über viele Themen rund um Musik, in den letzten Wochen oft bis er einschlief.

Phil äußerte nur wenige Wünsche darüber, wie er erinnert werden wollte. Er meinte, wir sollten tun, was für uns richtig ist. Aber er bat darum, mit einem Lächeln in Erinnerung zu bleiben - erst kurz vor seinem Ende wurde es leichter, sein eigenes Lächeln mit der Kamera einzufangen.

Also, lächeln wir Phil zu. Ich bin stolz auf meinen Vater. Er wollte vielleicht nicht so genannt werden, aber er war mir ein guter Vater.

Annelies Vaneycken, am 12. Januar 2021 um 22:46 Uhr

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Although I only met Phil once, I got to know him through the many wonderful stories that Lieselotte has told. Your love for music and your commitment to children have made a big impression on me; and I'm sure these will continue to resonate with many people. My heart goes out to Lieselotte and family during this difficult time.

Lieselotte van Leeuwen, am 10. Januar 2021 um 13:46 Uhr

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Eulogy for Phil Ellis
04.08.1946 – 28.11.2020

Remembering Phil means first and foremost to remember him as resonating with sound in all its forms. Becoming a musician was his way to invent and reinvent himself – his language, his inspiration and his shelter. He was a classical violinist in orchestras and a fiddler in folk bands. At the same time he taught music in school, and forever experimented with technology and sound. As an electroacoustic composer he joined a pioneering group worldwide who questioned the black dots as the only way to communicate music. Every sound could be part of music and everybody should be able to make music irrespective of playing an instrument. Phil worked passionately on both of these ideas in his more than 40-year-long career.
As a composer he experimented wildly and helped to establish the Huddersfield contemporary music festival which is still existing.
He tried to change the face of music education in line with the spirit of the 70/80ies. He was teaching his students of all ages, to listen to the world with open ears and use sound as a language to express themselves. Under his guidance, the first PCs, became tools for finding yet unheard sounds and for collecting and transforming everyday sounds from church bells, kettle gates to screaming lorry tires. Early synthesizers became a means for children and adults to express feelings and ideas. For example, a huge discarded heating kettle became a sound laboratory in the school yard– hanging a microphone inside and recording the rain falling on it created poetic worlds of wonder and empowered children to interact, express, and create their own worlds as a new generation. The crazy music teacher confronted traditional pedagogies often head on – he was not a person of compromises. He also teamed up with colleagues from other subjects to teach in radically new ways. Many a pupil fell in love with music, technology and the arts. It were exiting times and Phil was grateful to have played his part in this education rebellion.
After some years in primary and secondary teaching, Phil decided to go back to university studying for his Master degree and PhD. He told me of days in the University library and long nights composing in the studio followed by walks through the medieval city of York, lanterns making cones of light in the mist.
With a PhD in his pocket he was invited to join a team who changed the music curriculum in UK schools to what it is today. Just as he wanted every child to be seen and respected as an individual, he wanted every sound to be respected as raw material for a new kind of expression of life.
When the head teacher of a school for children with special needs approached him to apply his ideas in their class room, a new phase of his professional career began. Together with Edward Williams, the inventor of Soundbeam, he realized his vision of accessible and unrestricted creation in sound, finally called iMuse. Edward and Phil made technology work to empower those who had very little control in their lives, to express and to communicate. The enthusiastic creation of soundscapes by children who could only move their head, or the re-engagement of an elderly lady who had not spoken a word in six years, are testimony of the resonance that was created. Phil’s and Edward’s legacy lives on in iMuse projects from Scotland to Greece.
I remember some of his students at Sunderland University – many of them playing in rock-, metal- and punk bands. The classroom looked accordingly colorful. Phil was known for wearing a waste coat and golden pocket watch - as if he had fallen out of time – for the students a sign of eccentricity. Phil meticulously prepared his lectures including the sound and light in the teaching room, sometimes to the despair of the technicians. His lectures were much admired performances and his students worked hard in conquering a much wider world of sound than they knew before.

So far, a still rather incomplete idea of Phil’s career. But who was he?
Phil was a very private person, not interested in small talk, or blowing his own trumpet. He described himself as not typically English. However, he truly understood the rules of cricket, insisted on the one and only true marmalade from Barnes market and loved having kippers with coffee for breakfast. He was always on top of the news and had very outspoken political views. He loved Christmas and Spike Milligan. He very much liked his ale, particularly when on tap in a medieval pub near to an open fire. He admired the English countryside – be it the hills of Derbyshire, the lake district or the Northeast coastline. I will always remember our Lake district stays in The Pheasant, a lovely country hotel with a pub, a big fireplace and a gourmet restaurant. He used to say – “if the locals in the pub don’t talk about fox hunting or politics, they are really nice”.
He loved nonsense poems; the royal Shakespeare company and ‘Have I got news for you’. In his last year of life he was reading Shakespeare almost every day – it was the only book he accepted in a non-digital form. He was a traveler, a proud gardener and a very good cook. He made us love many of these things too, and for us they are typically Phil and typically English.

One way of describing someone is to look at the fights they picked.
Phil always had fights at his hands, not so much with his fists, but in many other ways. He did win a lot of them and lost some.
There was the lifelong fight for empowering the powerless. He dedicated his career to this.
There was always a fight against uncertainty – he went to the end of the earth to prepare lectures and said often: I’m only as good as my last lecture. Students certainly profited from this attitude, his sleep did not. Wedding speeches were comparable to climbing the North Face of the Eiger in flip flops because he was so afraid to get it wrong – as far as I know he never failed but rather moved people to tears – he was a performer after all.
There were struggles to be in trusting harmony with others after a difficult childhood he shared with his siblings Penny and Ian. In the twenty years of our shared life trust and harmony have been growing. It was amazing to see him deepen and developing his relationship to Catherine. He so wanted her to live a harmonious life and feel his support. In the very last weeks he trusted us with his life.

There was a fight against increasing hearing loss and raging Tinnitus which he did win thanks again to technology. Using the Berlin Philharmonic’s digital concert hall on a big screen together with first class speakers, he was able to truly hear, ‘filling in the gaps’ of lost frequencies from his astonishing memory of almost the entire classical repertoire of music. Till his very last days he would recognize pieces played at the radio after about 5 seconds with less than half of his hearing intact. It was a much-loved contest between father and daughter.
There was his struggle to conquer the German language. It became much easier and joyful, when our friend Renate proposed to read Harry Potter aloud in English and in German, so both would learn the respective other language. There were lots of giggles and Phil’s understanding of German increased a good deal.

And, there was his fight against cancer. He was fighting it without self-pity, absolutely determined to embrace every minute he got. All those who in the last two years treated and cared for him were amazed at his attitude and impeccable English politeness. To me it was the sheer power of will combined with a new warm gentleness and reassurance for us that will stay in my heart.
Of course I keep talking to Phil in my head, wondering what he would make out of the things happening around us. How would he want to be remembered and how will we keep him in our lives and hearts? We all will have our own way to do this. Here is a fragment of a poem by Henry Scott-Holland called ‘Death is nothing at all’. I do think that Phil would nod in agreement:
Call me by the old familiar name.
Speak of me in the easy way which you always used.
Put no difference into your tone.
Wear no forced air of solemnity or sorrow.
Laugh as we always laughed at the little jokes that we enjoyed together.
Play, smile, think of me, pray for me.
Let my name be ever the household word that it always was.
Let it be spoken without an effort, without the ghost of a shadow upon it.
Life means all that it ever meant.
It is the same as it ever was.

We will try, Phil.

Lieselotte van Leeuwen, am 10. Januar 2021 um 13:45 Uhr

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Nachruf für Phil Ellis - Trauerrede
04.08.1946 – 28.11.2020

Sich an Phil zu erinnern bedeutet in erster Linie, sich an seine Beziehung zur Welt als Klang zu erinnern. Musik war seine Sprache, immerwährende Inspiration, und sein Zufluchtsort. Er war erster Geiger in einem Orchester, und daneben der Fiddler in Folk-Bands. Gleichzeitig unterrichtete er Musik in der Schule und experimentierte immerwährend mit Technologie und Klang.
Als elektroakustischer Komponist war er Teil einer weltweiten Avant Garde, die die Allmacht der schwarzen Punkte, also der Noten, hinterfragte. Jeder Klang könne Teil von Musik sein und jeder Mensch sollte Musik als Ausdruck benutzen können, unabhängig davon, ob er die Regeln der schwarzen Punkte kannte oder nicht. Es waren diese beiden Ideen, die Phil in ihren Bann zogen und die er über mehr als 40 Jahre entscheidend mitentwickelte.
Er versuchte, den Musikunterricht in Einklang mit dem Geist der 70er / 80er Jahre zu bringen. Er lehrte seine Schüler, mit offenen Ohren auf die Welt zu hören und Klang als eine Sprache für sich zu entdecken. Unter seiner Anleitung wurden die ersten PCs zu Werkzeugen, mit denen man alltägliche Geräusche wie etwa die von Glocken oder lachenden Menschen oder von quietschenden Türen sammeln und verwandeln konnte. Phil brachte die ersten Synthesizer direkt in sein Klassenzimmer und sie wurden Instrumente, mit denen die Kinder ihre Gefühle und Ideen ausdrückten.
Zum Beispiel verwandelte Phil einen riesigen ausrangierten Heizkessel in ein Klanglabor auf dem Schulhof – hängte man ein Mikrofon hinein und nahm den Regen auf, der auf den Kessel trommelte, entstanden poetische Wunderwelten die die Kinder selbst erschufen.
Der verrückte und von den Kindern geliebte Musiklehrer, konfrontierte traditionelle Pädagogik und Musikauffassungen - er war kein Freund von Kompromissen. Er tat sich mit gleichgesinnten Kollegen aus anderen Fächern zusammen, um auf radikal neue Weise zu unterrichten. Musik, Technologie, Englisch und Kunst verschmolzen. Es waren bewegte Zeiten und Phil war dankbar, Teil dieser Bildungsrebellion gewesen zu sein.

Phil entschied sich, zu promovieren. Er erzählte mir von langen Tagen in der Universitätsbiblioth ek und von langen Nächten im Tonstudio, gefolgt von Spaziergängen durch die mittelalterliche Stadt York, wo die alten Straßenlaternen den Nebel erleuchteten.
Mit seinem Doktortitel in der Tasche wurde er eingeladen, sich einem Team anzuschließen, das den Musiklehrplan an britischen Schulen grundlegend änderte. Jedes Kind sollte seine eigene Musik machen können und jeder Klang konnte Material für eine neue Art des Ausdrucks werden.

Als der Direktor einer Förderschule für lernbehinderte Kinder Phil bat, seine Ideen auch in ihren Klassenzimmern umzusetzen, begann eine neue Phase seiner beruflichen Laufbahn.
Zusammen mit Edward Williams, dem Erfinder von Soundbeam, verwirklichte er seine Vision einer zugänglichen und uneingeschränkten Interaktion mit Klängen. Edward und Phil benutzten Soundbeam Technologie, um Menschen, die nur sehr wenig Kontrolle über ihr Leben hatten, Ausdruck und Kommunikation zu ermöglichen. Die begeisterte Erschaffung von Klanglandschaften durch Kinder, die nur ihren Kopf bewegen konnten, oder die Wortspiele einer älteren Dame, die seit sechs Jahren kein Wort mehr gesprochen hatte, zeugen von der Resonanz der neuen Ideen. Das Erbe von Phil und Edward lebt in iMuse-Projekten fort -von Schottland bis Griechenland.
Ich erinnere mich gut an einige seiner Studenten an der Universität in Sunderland - viele von ihnen spielten in Rock- und Punkbands – entsprechend bunt sah der Hörsaal aus. Phil stand vor ihnen mit Weste und goldener Taschenuhr – wie aus der Zeit gefallen, und sie fanden ihn so cool. Er bereitete seine Vorlesungen, einschließlich von Ton und Licht im Raum, akribisch vor, manchmal zur Verzweiflung der Techniker. Der Hörsaal war immer voll. Zu Beginn seines Kompositionskurses pflegte er zu sagen: „Wenn Sie am Ende dieses Kurses der Welt auf die gleiche Weise zuhören wie zuvor, bin ich gescheitert.“ Seine StudentInnen arbeiteten hart daran, ihn nicht scheitern zu lassen.
Soweit ein kleiner Einblick in Phil’s beruflichen Werdegang. Wer war er sonst?
Phil schätzte seine Privatsphäre, ihm lag nichts an Smalltalk oder Imagepflege. Er beschrieb sich selbst als nicht typisch englisch. Dabei verstand er die Cricket Regeln, wollte nur die einzig wahre Orangen-Marmelade vom Markt in Barnes auf seinem Toast, und fand warmen geräucherten Hering mit Kaffee ein hervorragendes Frühstück. Er war immer auf dem Laufenden und hatte sehr ausgesprochene politische Ansichten, er liebte Weihnachten und Spike Milligan. Fragte man ihn, ob er ein Bier wolle, antwortete er: „Can a duck swim?“ Pubs, vor allem sehr alte, hatten es ihm angetan: ein Ale oder zwei beim Kaminfeuer – da ließ es sich gut leben.
Phil besaß keine festen Wurzeln im Königreich, aber die englischen Landschaften berührten sein Herz zutiefst – zum Beispiel die Hügel von Derbyshire, der Lake District oder die einsamen Küsten im Nordosten. Ich werde mich immer an unsere Aufenthalte im Lake District erinnern – das kleine Landhotel ‘The Pheasant‘ hatte alles, was Phil zum Jubeln brachte -einen eigenen Pub, einen großen Kamin und ein Gourmet-Restaurant. Nach langen Wanderungen kamen wir zurück und man sprach mit den anderen Gästen über die Abenteuer des Tages. Phil meinte zu mir: "Wenn die Einheimischen im Pub nicht über Fuchsjagd oder Politik sprechen, sind sie wirklich sympathisch.“

Phil liebte Sprachspiele, seien es Nonsens - Reime; Aufführungen der Royal Shakespeare Company, oder ‘Have I got news for you‘, ein politisch satirisches Programm. In seinem letzten Lebensjahr las er fast jeden Tag Shakespeare - es war das einzige Buch, das er in nicht digitaler Form akzeptierte.

Phil war auch ein Reisender, ein stolzer Gärtner und ein sehr guter Koch. Er hat uns dazu gebracht, viele dieser Dinge auch zu lieben, und für uns sind sie typisch Phil und typisch Englisch.

Ich habe lange darüber nachgedacht, wie ich Euch Phil am besten beschreiben kann. Neben den gerade genannten Vorlieben, scheint es mir treffend, die Konflikte zu benennen, die ihn an- und umtrieben.
Es gab den lebenslangen Kampf um die Stärkung der Machtlosen. Er widmete seine Karriere diesem Thema.
Es gab immer einen Kampf gegen die eigene Unsicherheit – wenn er sehr viel Zeit in die Vorbereitung seiner Vorlesungen oder eines Kongressbeitrages steckte, begründete er dies so: „Ich bin nur so gut wie mein letzter Vortrag.“ Die Zuhörer profitierten, sein Schlaf weniger. Als Vater hat man Hochzeitsreden zu halten. Ihre Erstellung war vergleichbar mit dem Erklettern der Eiger-Nordwand in Badelatschen. Aber war die Rede einmal da, wurde sie höchst routiniert aufgeführt und rührte die Gäste zu Tränen - Phil war schließlich ein Performer.

Der Kampf um Harmonie und Vertrauen war schwer für Phil wie für seine Geschwister. In den zwanzig Jahren unseres gemeinsamen Lebens haben Vertrauen und Harmonie zugenommen. Es war gut zu beobachten, wie sich die Beziehung zu Catherine verwandelte und vertiefte. Das gegenseitige Vertrauen wuchs. In den letzten Wochen hat er uns sein Leben anvertraut.

Es gab einen Kampf gegen zunehmenden Hörverlust und Tinnitus, den er durch Technologie gewann. Er projizierte den digitalen Konzertsaal der Berliner Philharmonie riesig auf eine Wand und konnte das Orchester nun auch sehen und dadurch besser hören. Bis zu seinen letzten Tagen und mit sehr reduziertem Gehör erkannte er jegliches Stück, das im Radio gespielt wurde nach etwa 5 Sekunden. Diese Schnellerkennung war ein beliebter Wettbewerb zwischen Vater und Tochter.

Es gab auch seinen Kampf um die Eroberung der deutschen Sprache. Es wurde viel einfacher und fröhlicher, als Renate vorschlug, Harry Potter auf Englisch und Deutsch vorzulesen, sodass beide die jeweils andere Sprache lernen könnten. Das war die rettende Idee – ich hörte die beiden oft kichern und Phils Deutschkenntnisse nahmen erheblich zu.

Sein letzter Kampf war der gegen den Krebs - Phil kämpfte ohne Selbstmitleid und war entschlossen, jede Minute seines Lebens auszuschöpfen. Alle, die ihn in den letzten zwei Jahren behandelt und gepflegt haben, waren erstaunt über seine Haltung und seine freundliche englische Höflichkeit. Für mich war es seine enorme Willenskraft, gepaart mit einer neuen warmen Sanftmut, die in meinem Herzen bleiben werden.
Natürlich spreche ich immer wieder mit Phil in meinem Kopf. Ich frage mich, wie er in unserer Erinnerung bleiben wollte und wie wir ihn in unserem Leben und in unseren Herzen behalten werden. Jeder von uns muss seinen eigenen Weg finden. Hier ist ein Fragment des berühmten englischen Gedichts von Henry Scott-Holland mit dem Titel "Der Tod ist nichts". Ich glaube, Phil würde uns so etwa dies auf unseren Weg geben wollen:

Nennt mich so, wie ihr mich immer genannt habt.
Sprecht mit mir, wie ihr es immer getan habt.
Gebraucht keinen anderen Tonfall,
legt das Feierliche, Traurige ab.

Lacht wie immer über unsere kleinen Witze.
Spielt, lächelt, denkt an mich, betet für mich.
Lasst meinen Namen das sein, was er immer war.
Sprecht ihn ohne Mühe aus, ohne den geringsten Schatten.

Das Leben ist was es immer war.

Wir werden es versuchen, Phil.

Annette Mulkau, am 07. Januar 2021 um 22:42 Uhr

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Phil, wir saßen bei Dir und hörten gemeinsam wunderbare Musik, sprachen über die Orchester und deren geniale Dirigenten. Diese Begegnungen mit Dir werde ich bei mir behalten.

Janet Hoskyns, am 06. Januar 2021 um 18:21 Uhr

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I knew Phil when he was the ‘boyfriend’ of his first wife and they were regular visitors to my childhood home; sometimes babysitting for us or on one occasion accompanying us children to a day out at Butlins Clacton, since our parents were unable to do it. He had an enormous influence on me and my siblings musically, suggesting we play more outlandish pieces (duets, solos etc) than we were used to and composing pieces for various groups we were involved in.
When he started teaching at Notley High, a new school which opened in Braintree, he was able to trial some more unusual ideas and get the pupils to compose, initiating a Mode 3 CSE to examine their work, which was revolutionary at the time. Following my own teacher training, my first post was as a teacher in Phil’s department, which by then was well established as an example, included in a national project examining Music in the Secondary School Curriculum. His influence on my own teaching was highly significant. Although after Notley we both went in different directions, I followed his career, overlapping again in Birmingham many years later. He was always trying to innovate and stretch the envelope of what was possible and encouraging others to do the same.
I have no idea how he coped with life in Germany but I do admire him for making that break and am glad that despite his death in a foreign country, he had access to music and the love of those he was close in his last months. Sincere condolences to his family.

Petra Härtel, am 05. Januar 2021 um 18:41 Uhr

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Wir haben uns kennengelernt, als sich Phil im wohlverdienten Ruhestand befand und ihn in Markkleeberg gemeinsam mit Liselotte verlebte. Eigentlich viel zu spät. Trotz meiner miserablen Sprachkenntnisse in Englisch, haben wir locker geplaudert. Es hat ihm überhaupt nichts ausgemacht, dass Liselotte fast alles übersetzen musste.

Ich erinnere mich an einen Ausflug an den Markkleeberger See. Da gab es einen Imbisswagen mit Fish & Chips. Phil war ganz happy einen Gruß aus der Heimat zu bekommen. Aus Liebe ist er nach Markkleeberg gekommen, aber sein Heimweh war immer gegenwärtig. Ich war hocherfreut, als ich erfuhr, dass seine Asche nach England zurückkehrt. Dort kann er nun in einer anderen Form verweilen und da die Seele weder Raum noch Zeit kennt, kann er nun dort und hier sein, so oft er will.

Joyce Rothschild, am 04. Januar 2021 um 10:52 Uhr

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I met Phil when I was in my first year as a music teacher and a friend set up a day visit to the school where he was then teaching - Notley High? I returned home from that visit being inspired about what good music education could looked like. Phil gave me ideas, resources and inspiration to set off on my own journey of discovery. It was a pleasure to have known him and to stay in touch during those years of my early career. He even taught me to make my own stylophone on one of the many courses he ran, which then became a project for my own music CSE pupils back in the 80s - They were fun days. My condolences to the family.

Tim Swingler – The Soundbeam Project LTD Bristol, UK, am 30. Dezember 2020 um 11:46 Uhr

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It was with great sadness that I learned of the death of Phil Ellis.
I first met Phil in 1991. This was to be the beginning of not just a productive professional association, but also a warm and enduring friendship.
His meticulous research methodology with special needs children and the elderly – investigating the uses of music technology to liberate through creativity those with disabilities, depression or severe handicap – combined with his compassion and deep humanity, was crucial to the success of our enterprise. We often encountered dispiriting levels of scepticism and even outright hostility from entrenched interest groups, and Phil’s unassailable work helped immeasurably in our battle to win the arguments. Assistive music technology is now an established part of the educational and therapeutic tools for children with special needs and the elderly in care. Phil deserves a major slice of the credit for that.
Always self-effacing, Phil was never one to blow his own trumpet, and his calm professionalism and gentle demeanour was a refreshing contrast to some of the big egos around. His work forms the bedrock of so much that followed, but he never demanded accolades.
Our work together took us to many countries and it was in Regina, Canada and then in Edmonton that I first met Lieselotte. It was immediately clear to me that they were made for each other. Alongside our busy teaching and conference programme we were able to share many opportunities to enjoy our shared interest in matters bibulous and gastronomic.
Phil leaves a significant and valuable legacy which continues to this day to be of massive benefit to thousands of individuals across the world who, through disability or infirmity, face daily structural and personal challenges. He will be sadly missed by friends, colleagues and family. I, for one, will be raising a glass to Phil this Christmas.


Mit großem Bedauern hörte ich von Phil Ellis‘ Tod.
Ich traf Phil 1991 zum ersten Mal. Dies war der Beginn einer produktiven beruflichen Kooperation und auch einer herzlichen und dauerhaften Freundschaft.
Phil entwickelte durch akribische Forschung mit Musiktechnologie Methoden, die behinderten Kindern und älteren Menschen durch Musiktechnologie Autonomie im kreativen Ausdruck gewähren. Diese Methoden in Kombination mit seinem Mitgefühl und seiner tiefen Menschlichkeit waren entscheidend für den Erfolg unseres Unternehmens. Wir stießen oft auf entmutigende Skepsis und offene Feindseligkeit fest verwurzelter Interessengruppen. Phils wissenschaftlich und praktisch überzeugende Arbeit half uns unermesslich, unseren Ansatz zu verteidigen und international zu etablieren. Die assistive Musiktechnologie ist heute ein fester Bestandteil der pädagogischen und therapeutischen Arbeit mit behinderten Menschen jung oder alt. Phils Arbeit hat einen großen Anteil daran.
Seine ruhige Professionalität und sein sanftes Auftreten bildeten einen erfrischenden Kontrast zu einigen der großen Egos. Seine Arbeit bildet das Fundament für so viel, was folgte, aber er forderte nie besondere Anerkennung dafür.
Unsere gemeinsame Arbeit führte uns in viele Länder und in Regina, Kanada und dann in Edmonton traf ich Lieselotte zum ersten Mal. Mir war sofort klar, dass sie füreinander gemacht waren. Neben unserem intensiven Lehr- und Konferenzprogramm hatten wir auch Gelegenheit, unser gemeinsames Interesse an lebensphilosophische n und gastronomischen Themen zu zelebrieren.
Phil hinterlässt ein bedeutendes und wertvolles Erbe, das bis heute für Tausende von Menschen auf der ganzen Welt von großem Nutzen ist, die aufgrund von Behinderungen oder Gebrechen täglich strukturellen und persönlichen Herausforderungen gegenüberstehen. Er wird von Freunden, Kollegen und der Familie sehr vermisst werden. Ich werde zu Weihnachten ein Glas auf Phil erheben.

Ian Ellis, am 30. Dezember 2020 um 11:44 Uhr

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My little brother and I were born into a dysfunctional family, grew up, left home and made our separate ways in the world. It was not until our middle years that we resumed contact and began to build a relationship, since when we became good friends and experienced the love that brothers share. My life was enriched as a result.

We obviously shared a gene for things electronic and computers, but applied it in very different ways. Phil’s way involved making weird noises which he called “music” which often had me running for the exit!

We had widely-divergent views on politics, and had some lively discussions - sometimes in restaurants much to the amusement of the waiters!

Our differences never became conflicts though, just interesting exchanges of ideas, as befits a professor.

Struggling with life and relationships until our middle years was something else we had in common; it was therefore a joy to see how Phil’s relationship with Lotte transformed him, making the second half of his life very happy, and to watch his relationship with his lovely daughter Catherine deepen. His genes Iive on through her.

Phil and I were both on journeys to become better versions of ourselves. One measure of how far we came is how much we feel the love of our children, and this he did in abundance; he became an exemplary father, never prouder than when making a splendid speech at his daughter’s wedding.

I was delighted when Phil developed a friendship with my stepson Andrew, which benefitted them both and helped to bring my two families together.

One memory that will always stay with me is the weekend I spent in Berlin with Phil as my tour guide, taking me to locations significant from my Cold War experience in the air force, a Wagner opera, tour of Tempelhof airport, the Alexanderplatz tower, and a magnificent steak house dinner. Serendipity made it even better by having Lotte’s flight home to Leipzig diverted to Berlin so she was able to join us - truly the icing on the cake!

I will close by reflecting that the more people are loved the deeper the sense of loss and mourning when they go, but when that process has run its course we must celebrate that they were here and the lives they led.

I celebrate my little brother’s life.


Mein kleiner Bruder und ich wurden in eine dysfunktionale Familie hineingeboren, wuchsen auf, haben das Haus verlassen und sind getrennte Wege in der Welt gegangen. Erst in unseren mittleren Jahren nahmen wir wieder Kontakt auf und begannen, eine liebevolle geschwisterliche Beziehung aufzubauen. Mein Leben wurde dadurch reicher.

Wir teilten offensichtlich ein Gen für elektronische Dinge und Computer, haben es aber auf sehr unterschiedliche Weise angewendet. Phils Weg bestand darin, seltsame Geräusche zu machen, die er "Musik" nannte und die mich oft zum Ausgang rennen ließen!

Unsere sehr unterschiedlichen Ansichten zu Politik führten zu einigen lebhaften Diskussionen - manchmal sehr zur Belustigung der Kellner im Restaurant!

Unsere Differenzen wurden jedoch nie zu Konflikten, sondern nur zu einem interessanten Gedankenaustausch, wie es sich für einen Professor gehört.

Eine andere Gemeinsamkeit war unser oft schwieriger Kampf mit dem Leben und mit Beziehungen bis zum mittleren Alter. Es war daher eine Freude zu sehen, wie Phils Beziehung zu Lotte ihn verwandelte und die zweite Hälfte seines Lebens sehr glücklich machte. Wir beobachteten auch, wie sich die Beziehung zu seiner wunderbaren Tochter zunehmend vertiefte. Seine Gene leben in ihr weiter.

Phil, genauso wie ich, versuchte sein Leben lang, eine bessere Version von sich selbst zu werden. Ein Maß dafür, wie weit wir gekommen sind, ist die Liebe unserer Kinder. Mit den Jahren wurde er ein guter Vater, dessen Stolz auf seine Tochter bei seiner großartigen Rede auf ihrer Hochzeit sichtbar wurde.

Ich war erfreut, als Phil eine Freundschaft mit meinem Stiefsohn Andrew entwickelte, die beiden zugute kam und dazu beitrug, meine beiden Familien zusammenzubringen.

Ein Wochenende in Berlin wird mir immer in Erinnerung bleiben. Phil führte mich zu Orten, die ich aus meiner Erfahrung im Kalten Krieg in der Luftwaffe kannte, zu einer Wagner-Oper, zum Flughafen Tempelhof, zum Fernsehturm am Alex, und in ein herrliches Steakhaus zum Abendessen. Das schlechte Wetter machte es noch besser, da Lottes Heimflug nach Berlin umgeleitet wurde, und sie sich uns anschließen konnte – das i-Tüpfelchen!

Je mehr Menschen geliebt werden, desto tiefer ist das Gefühl von Verlust und Trauer, wenn sie gehen. Aber wenn dieser Prozess seinen Lauf genommen hat, sollten wir ihr Hier- und Mit-uns-sein feiern.

Ich feiere das Leben meines kleinen Bruders.

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